La cascada alérgica

Cascada Alérgica

Datos importantes

La respuesta alérgica es generalmente muy selectiva para alergenos específicos.
Los linfocitos T y B juegan un papel importante en la reacción alérgica.
Los mastocitos y basófilos liberan una variedad de mediadores químicos y citoquinas que causan inflamación alérgica.
En una cascada alérgica, la reacción alérgica inmediata o de «fase temprana» es seguida posteriormente por una reacción de fase «tardía» más prolongada.
La histamina es un mediador químico importante que causa muchos de los síntomas alérgicos comunes.
El conocimiento de la cascada alérgica ha dado lugar a tratamientos eficaces para la alergia. La investigación futura está dirigida a encontrar nuevos agentes que intervienen en niveles específicos de la reacción alérgica.
El sistema inmunológico es muy específico y orientado a tener éxito en su función. Aunque usted puede ser alérgico a una serie de sustancias, las reacciones alérgicas se dirigen a alergenos específicos. Por ejemplo, usted puede ser alérgico a la hierba Bermuda, pero no a las ostras. A veces, sin embargo, dos o más sustancias extrañas pueden parecer similares en naturaleza al sistema inmune, que puede confundir uno por el otro y reaccionar a ambos. Por ejemplo, si usted es alérgico a los árboles de abedul, su sistema inmunológico también puede reaccionar a las manzanas u otras frutas, que equivale al polen de abedul. Estas reacciones cruzadas se producen debido a alergenos similares que son producidos por una variedad de plantas. Desafortunadamente, esto puede resultar en una secuencia perjudicial de interacciones celulares y químicas a veces dirigidas a agentes inofensivos. El resultado final es una constelación bien definida de signos y síntomas producidos por la «cascada alérgica».

¿Cuáles son los «jugadores» en la cascada alérgica?

El sistema inmunológico de nuestro cuerpo está diseñado para estar constantemente atento a los intrusos. Tiene la capacidad de distinguir entre «yo» y «no-yo» (sustancias extrañas, de las que nos protege). Veamos este complejo proceso. Por ejemplo, considere una exposición al polen de ambrosía. Una vez en el cuerpo, el polen de la ambrosía es engullido por los exploradores del sistema inmune, llamados células presentadoras de antígeno (APC). Estos APC rebanan el polen de ambrosía en fragmentos pequeños, que luego se combinan con proteínas especiales en la célula, llamados antígenos de leucocitos humanos (HLA). HLA funcionan como una guía para ayudar al cuerpo a distinguir el «yo» del «no-yo». Cuando se combinan con el HLA, los fragmentos se hacen visibles a un jugador clave en la cascada alérgica, los linfocitos, que los reconoce como extraños. Esta combinación de fragmento de polen de ambrosía-HLA se expone en la superficie de la APC a la vista de estos glóbulos blancos especializados.

Tenga en cuenta estos conceptos básicos de los tipos de células importantes y proteínas mensajeras de la reacción inmune:

El término glóbulos blancos, o leucocitos, viene de las palabras griegas «leukos» que significa blanco y «cytes» que significa células. Los glóbulos blancos son esenciales para el sistema inmunológico e incluyen los monocitos, macrófagos, neutrófilos y linfocitos.

  • Los linfocitos son glóbulos blancos que desempeñan un papel clave tanto en la inmunidad como en la alergia. Se dividen en dos tipos, los linfocitos T y B. Cada tipo es responsable de una rama particular del sistema inmunológico.
    • Es deber de los linfocitos T estar listos para pasar directamente a la acción para atacar sustancias extrañas (inmunidad mediada por células). Algunos linfocitos T son expertos en la «muerte» (células T citotóxicas o asesinas), mientras que otros ayudan a la respuesta inmune y se denominan células «auxiliares» (células TH). Las células TH se dividen además en TH1 (combatientes de la infección) y TH2 (promotores de la alergia), dependiendo de las proteínas que liberan.
    • Los compañeros de los linfocitos T son los linfocitos B. Los linfocitos B son diminutas fábricas de anticuerpos que producen anticuerpos para ayudar a destruir sustancias extrañas cuando son estimuladas a hacerlo por las células TH.
  • Basófilos y eosinófilos son otros glóbulos blancos que juegan un papel importante en la alergia. Las células T a menudo llaman a estas células en acción en condiciones alérgicas. Los niveles de eosinófilos en la sangre suelen estar elevados en personas con asma y otras enfermedades alérgicas.
  • Las citoquinas son un grupo diverso de proteínas que son liberadas por los linfocitos y los macrófagos en respuesta a una lesión o activación, como por un alérgeno. Actúan como señales químicas que «aceleran» o «reducen» la reacción inmune.

¿Cuál es la «fase temprana» de una reacción alérgica?

Hemos visto cómo el primer encuentro con polen de ambrosía sensibiliza al cuerpo con la ayuda de linfocitos y da como resultado el revestimiento de IgE de los mastocitos y basófilos. La exposición posterior resulta en la liberación inmediata de los mediadores químicos que causan los diversos síntomas de la alergia. Este proceso es la «fase temprana» de la reacción alérgica. Puede ocurrir en cuestión de segundos o minutos después de la exposición a un alérgeno. Esto también se conoce como una reacción de hipersensibilidad inmediata, que en este caso es el alergeno del polen de ambrosía.

En el contexto de la alergia, la hipersensibilidad se refiere a una afección en una persona previamente expuesta en la que la inflamación del tejido resulta de una reacción inmunitaria al volver a exponerse a un sensibilizador alergénico.

¿Cuál es la «fase avanzada» de una reacción alérgica?

Alrededor del 50% del tiempo, la reacción alérgica progresa a una «fase avanzada». Esta fase avanzada se produce entre cuatro y seis horas después de la exposición. En la fase final de la reacción, hay enrojecimiento e hinchazón de tejido debido a la llegada de otras células a la zona, incluidos los eosinófilos, neutrófilos y linfocitos. Las citoquinas liberadas por los mastocitos y los basófilos actúan como diminutos mensajeros para llamar a estas otras células al área de inflamación. Citocinas adicionales son liberados por los linfocitos TH2 y atraen aún más de estas células de inflamación.

Los eosinófilos parecen ser células de inflamación particularmente problemáticas. Los eosinófilos evolucionaron para defender el cuerpo contra los parásitos, al igual que IgE. Sin embargo, a menudo están presentes en gran número en la sangre de las personas con alergias. Cuando llegan al sitio de la reacción alérgica, liberan productos químicos que causan daño a los tejidos y continúan promoviendo la inflamación. Los episodios repetidos de esta reacción de «fase avanzada» contribuyen a los síntomas alérgicos crónicos y hacen que los tejidos sean aún más sensibles a la exposición posterior.

¿Cuáles son los síntomas y las consecuencias de la cascada alérgica?

Cuando se inyecta histamina en la piel, una técnica utilizada para diagnosticar alergias, se produce una reacción que puede imitar una reacción alérgica. La inyección de histamina induce el desarrollo de una zona central, hinchada y pálida, causada por el escape de líquido de los vasos sanguíneos locales hacia los tejidos adyacentes. Esta reacción localizada se llama «pápulo». Una «llamarada roja», que a veces tiene una sensación de calor debido a la inflamación, rodea este «pápulo». El prurito se produce porque la histamina irrita las terminaciones nerviosas de la piel.

Esta respuesta temprana o inmediata alcanza un pico de unos 15 minutos y los síntomas desaparecen en 90 minutos. A veces, los efectos inmediatos son seguidos por una reacción en fase tardía con síntomas que ocurren alrededor de cuatro a seis horas más tarde y duran hasta un día.

Los alergenos, como el polen de la ambrosía, reaccionan con los tejidos que recubren las superficies internas (membranas) de la nariz y los ojos, provocando así que los mastocitos liberen mediadores químicos, incluida la histamina. Los mediadores químicos causan una fuga de líquido y la producción de mucosas, causando una secreción nasal, picazón y estornudos. La reacción tardía también hace que los tejidos se hinchen y la nariz se congestione.

En los pulmones, la exposición a los alérgenos inhalados causa sibilancias, dificultad para respirar y tos en segundos o minutos. Estos síntomas tienden a disminuir después de aproximadamente una hora. Sin embargo, después de aproximadamente cuatro horas, la reacción en fase avanzada puede causar un empeoramiento de la falta de aire, sibilancias y tos. Esta fase puede durar hasta 24 horas. La reacción en fase avanzada implica una afluencia de una variedad de células inflamatorias (eosinófilos, neutrófilos, linfocitos y mastocitos) al área afectada, y si las inhalaciones repetidas de alérgenos causan reacciones recurrentes, estas reacciones pueden fusionarse causando una infección crónica o asma alérgica persistente.

Por último, los alérgenos pueden ser absorbidos en el torrente sanguíneo en una reacción sistémica y viajar a muchos sitios (incluyendo la nariz, los pulmones, la garganta, la piel y el tracto digestivo), causando múltiples síntomas que son típicos de una reacción alérgica grave (anafilaxia). La dilatación de los vasos sanguíneos puede ocurrir en todo el cuerpo causando una caída en la presión arterial y shock. Aunque es raro, este tipo de reacción anafiláctica puede ser causada por medicamentos, venenos de insectos y alimentos.

¿Cómo ayuda la comprensión de la cascada alérgica?

Al mirar de cerca los complejos pasos involucrados en esta cadena de eventos, los científicos han sido capaces de encontrar nuevos e innovadores tratamientos para las enfermedades alérgicas comunes y problemáticos.

El enfoque más básico y mejor para el cuidado de las alergias es evitar las sustancias que los causan, los alérgenos. Algunos alérgenos como caspa de mascotas, alimentos y medicamentos son relativamente fáciles de evitar. Sin embargo, muchos otros alérgenos, como los ácaros del polvo, los mohos y los pólenes son más difíciles de evadir. Las medidas para reducir la exposición a ellos siguen siendo esenciales para el tratamiento óptimo de las alergias.

El enfoque más conveniente para el tratamiento de las alergias implica tomar varios medicamentos, como los antihistamínicos. La importancia de la histamina en la enfermedad alérgica se ilustra por la eficacia de los antihistamínicos (denominados médicamente bloqueadores de los receptores H1) en la prevención de ciertos síntomas alérgicos. Son eficaces para reducir la picazón, estornudos y secreción nasal. Sin embargo, las reacciones alérgicas más severas y los síntomas del asma requieren diferentes tratamientos. Medicamentos antiinflamatorios, como esteroides y antagonistas de leucotrienos, pueden ser necesarios. Los medicamentos que ensanchan las vías aéreas a través de los pulmones (dilatadores bronquiales) también han sido un pilar en el tratamiento del asma y son particularmente útiles para controlar la reacción inmediata o de fase temprana. La investigación actual está dirigida a encontrar medicamentos que apuntan a pasos específicos en la cascada alérgica.

El último enfoque en el manejo de las alergias intenta interferir con la respuesta inmune del anticuerpo alérgico. Las inyecciones de alergia (inmunoterapia) tienen como objetivo desensibilizar al paciente inyectando cantidades crecientes de alergenos a los que la persona es alérgica. Con el tiempo, el sistema inmunológico se vuelve menos reactivo a estos alérgenos, genera menos IgE en respuesta a ellos, y se vuelve más tolerante al volver a exponerse a ellos.

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